Homburger Guy Niggli Trio

Homburger Guy Niggli Trio / Acanthis

Homburger Guy Niggli Trio / Acanthis

Maya Homburger / Violin
Barry Guy / Bass
Lucas Niggli / Drums


ACANTHIS is the name of the first CD by this trio, which has been in existence since 2011.

The baroque violinist Maya Homburger and her husband, the British bassist and composer Barry Guy, are regarded worldwide as great innovators in terms of contemporary forms of playing on their instruments and are sought-after soloists in a broad field of tension between baroque music and the most modern composition.

In this trio, this duo meets the percussionist Lucas Niggli, one of the most innovative and creative musicians not only in jazz but also in new music. Together they create a programme with compositions by J. S. Bach, H. I. F. Biber, György Kurtag and Barry Guy alternating with improvisations. Each concert becomes a true "celebration" through a myriad of timbres and moods.


From the CD liner notes by Barry Guy:

On the CD “Acanthis” with compositions by György Kurtág, myself and Lucas Niggli, we have elected to offer a programme that is concurrent with our present times but we still want to promote the idea of “musical stretching”. No baroque music (this still happens though in our duo recitals) but a chance to hear some of the exquisite music by the iconic Hungarian composer György Kurtág, who cites J.S. Bach as one of his favourite composers. Observe for instance Kurtág’s “Hommage à J.S.B.” which is spiritually related to the Double of Bach’s d minor Allemande BWV1004. We also have been privileged to receive a piece arranged by György Kurtág for our duo - “Hommage à Eberhard Feltz” based upon Samuel Beckett’s poem “Roundelay”.

Lucas Niggli joined us to create colourful and original improvisations with an uncanny knack of playing the right sound at precisely the moment where the written music invited an intervention. So, in “Celebration” and “Rondo for Nine Birds” (inspired by a beautiful drawing by the English artist Fred Hellier) Lucas had full reign to improvise imaginative counterpoints. In “Andeutende Dynamik” (my composition based on a triptych by the Hungarian artist András Wolsky) he plays with us on the through - composed score which included improvised moments inspired by the paintings.

The recording duties were taken care of by Adrian Hart, a violinist himself who fully understood and participated in the structuring of the soundscape which supports the varied music that this album offers.

We hope that this magical mystery tour continues to stretch the musical imagination.


REVIEW Excerpts :

Stefan Pieper :

Ein lebendiger Schwebezustand zwischen freier Improvisation, Neuer und Alter Musik
So etwas nährt hier die hochkonzentrierte Spiellust von Barry Guy, Maya Homburger und Lucas Niggli, deren Instrumente und deren mannigfaltige Möglichkeiten in einen Diskurs geraten voller Spannung und Überaschung, aber auch mit zarte lyrischen Entblößungen. Verblüffend ist, welch stimmige Symbiosen hier zwischen dem höchsten und tiefsten Streichinstrument funktionieren - man darf wohl annehmen, dass kaum jemand sonst außer Barry Guy und Maja Homburger so etwas können. Solistisch freie Rezitative wechseln mit expressiven Ausbrüchen. Ausweitungen und Überwindungen des tonalen Spektrums sind kein Widerspruch zu barocker Formenstrenge, die ja auch Györgi Kurtág praktiziert, wenn er hier ein Werk von Johann Sebastian Bach zitiert. Wieviel ausgeprägtes formales Denken auch in sehr freier Musik für Struktur und Zusammenhalt sorgt, legt Barry Guys zwölfteiliges Rondo offen. Kurtág ist immer wieder präsent und wird auch dem „Neueinsteiger“ nahe gebracht durch den lebendigen Schwebezustand zwischen komponierter Klangmusik und freier Improvisation. Lucas Niggli, der als Dritter im Bunde zur Mitwirkung im Duo Guy-Homburger eingeladen wurde, beweist hier viel Einfühlungsvermögen, wenn er zwar mit vielen perkussiven und geräuschhaften Aktionen überall im hohen und tiefen Klangspektrum unterwegs ist, aber niemals die feinen Streicherdiskurse (die sich allerdings auch oft selber perkussiv gebärden) zu dominieren trachtet.

Karl Lippegaus :

Von der Insel Hydra ertönen aus Maya Homburgers Violine eine Hymne aus dem 9. Jahrhundert, drei Miniaturen und die „Elegie“ von György Kurtág. Mit „Rondo For Nine Birds“ schrieb Guy eine Jazzsuite. Das 12-minütige Duo „Aglais“ mit Maya Homburgers Violine ist wie ein Flug ins All. Lucas Nigglis Percussion webt ein komplexes Netz musikalischer Details in diesen 31 Plädoyers für „un-notierbar“ freien Ausdruck.

Marc Medwin:

In the introduction to the first four volumes of his Játékok collection, György Kurtág writes: “Playing is just playing. It requires a great deal of freedom and initiative from the performer. On no account should the written image be taken seriously but the written image must be taken extremely seriously as regards the musical process, the quality of sound and silence. We should trust the picture of the printed notes and let it exert its influence upon us.”
This whimsical but profound description of a process in the molten development of discovery may as well be applied to Maya Homburger and Barry Guy’s newest offering. As on 2005’s Dakryon with Pierre Favra, the duo is joined by a percussionist, this time the now-venerable Lucas Niggli. As with that 18-year-old musical odyssey, both delving into what Guy calls “musical stretching,” the new disc opens with the 9th century hymn “Veni Creator Spiritus,” mellifluously played by Homburger with Guy in resonant sympathy, which then, in Kurtágian spirit, follows the melody’s modal implications toward a decidedly contemporary take on the fiery freedoms of creativity embodied in the text.
The juxtaposition functions as an invocation and as a seed being planted, a pulling together of supposed disparity and erasure of temporal boundaries. This time, instead of the Baroque excursions of the duo’s previous offerings on Maya and ECM, Hungarian composer György Kurtág provides points of engagement for the trio’s exciting and often exquisite forays into arrangement and improvisation. His brief “Hommage à J.S.B.” emerges without pause from the opening invocation, the arrangement electric as Guy’s drones and harmonics sizzle around Homburger’s flowing lyricism. The homage, one of two offered here, ensures that contact with the 18th century, is established after all. The other, “Hommage à Eberhard Feltz,” evokes another and influential partnership. As Guy first reads and then intones Samuel Beckett’s poetry to Kurtág’s music in an arrangement made for this project, shades of Kathy Berberian’s reading from Joyce’s Ulysses and Luciano Berio’s electronic treatment of it come to mind, increasing the web of reference several fold. Kurtág’s dynamic bait and switch, not to mention the jump-cut transitions from sustain to pizzicato, push the treatment far beyond any traditional notions of text-painting.
While Guy has the lion’s share of compositions, Niggli’s two solo contributions are among the finest percussion recordings to have graced my speakers. Each malleted cymbal is miles-deep and crystalline in its beauty, while subterranean rumble defines “Harbor Song.” Guy points out Niggli’s perfectly judged placement of timbre and tone, citing “Rondo For Nine Birds” as a case in point. When he plays time, as on the lettered returns, it’s difficult to say which is more admirable, his flexibility or his timbral pallet. As the string players blur compositional and improvisational lines, matching pitch and tone color with breath-taking accuracy, Niggli’s multivalent interweavings might just as well have been composed, so perfectly do they fit their contexts.
The disc can be heard as a series of connected miniatures, but it’s so much more. Each composition is rendered with all the vitality any composer could desire, and every framework invites a seamless blend of spontaneity and rigor. As always, musicianship is of the highest order, as is the production. Acanthis now takes its place as one of the crown jewels in the Maya Recordings catalog.

John Sharpe :

Swiss violinist Maya Homburger joins with partner Barry Guy (bass) and fellow countryman Lucas Niggli (drums) on Acanthis. Previous Homburger/Guy collaborations have encompassed baroque, improv and contemporary bases, but here focuses firmly on the last in a captivating program of works by Guy and Hungarian composer György Kurtág, alongside two paradoxically loose yet precise percussion solos by Niggli. Appearing in various permutations, they create music which is refined, beautiful, austere, occasionally playful, but always profound. In a virtuoso performance, Homburger makes her violin sing, soar, creak, even whistle. She spirals and soars on Guy’s “Celebration”; his “Five For Anja” is by turns joyous, pensive, impetuous, mournful and jittery, while “Aglais” alternates edgy passages with moments of repose. Guy’s admiration for Samuel Beckett manifests in his recitation of “Roundelay”, prior to the final “Hommage à Eberhard Feltz” by Kurtág, arranged expressly for the duo, hugging the contours of the text.

Hans-Jürgen Linke :

Maya Homburger, Barry Guy und Perkussionist Lucas Niggli arbeiten am klingenden Detail ...

Auf dem Markt gibt es so etwas wie Musik nicht wirklich. Die Wirklichkeit des Marktes unterscheidet zwischen Alter und Neuer Musik, zwischen Jazz, Pop, Rock, Ethno und so fort, und jede Sparte hat ihre Untersparten, nach denen sich Hörer und Hörerinnen, Kritiker und Kritikerinnen vergleichsweise brav richten. Nur einige Musikerinnen und Musiker nicht, obwohl sie, nach den Marktregeln, am ehesten unter dem Label „Avantgarde“ subsumiert werden müssten. Sie wollen einfach Musik schreiben und spielen.

Moment: „einfach“? Einfach mal so über die Jägerzäune in die Nachbargärten springen? Aber ja.
Spartenübergreifend musizieren sie alle drei.

Maya Homburger, Violinistin, ist eine der bedeutenden europäischen Vertreterinnen der so genannten Alten Musik („Barock- geigerinnen“) und einer historisch informierten Aufführungspraxis. Barry Guy, Kontrabassist und Komponist, ist unter den Jazz- und Avantgarde-Musikern der Gegenwart eine herausragende Persönlichkeit, Gründer und Leiter des London Jazz Compo- sers’ Orchestra, Musiker und Initiator in vielen kleineren und größeren improvisierenden Formationen, zugleich ein profilierter Musiker der Alten Musik, etwa in Hogwood’s Academy of Ancient Music oder im London Bach Orchestra. Und bei der London Sinfonietta spielt er Neue Musik. Ähnlich spartenübergreifend und jägerzaunverachtend agiert seit je auch der Schweizer Perkussionist Lucas Niggli, der Dritte im Bunde dieses Trios, in dem also mehr als drei Einflüsse zusammenfließen.

Auf dem Album „Acanthis“ hören wir frühe Sakralmusik („Veni Creator Spiritus“) in zutiefst innerlicher Artikulation. Wir hören klangintensive, filigrane Soli von Lucas Niggli („Liquid Stone“, „Harbour Song“), ein anrührend intim intoniertes Solo von Maya Homburger („Féerie d’automne“), wir hören eng verschlungene Duos mit Bass und Violine, einige reichhaltige Trios. Wir hören Musik von György Kurtág (darunter eine Version des Klavierstücks „Elegie“ für Violine und Kontrabass), von Lucas Niggli und Barry Guy. Von dem Letzteren gibt es auch eine zwölfteilige Rondo-Komposition, die sich freigeistig an barocke Form - Vorbilder lehnt.

Der Gestus der Musik ist charakterisiert durch eine stilübergreifende Bescheidenheit. In jedem Augenblick ist eine klangliche Farbigkeit zu vernehmen, die auf präzise Weise zu leuchten scheint. Und immer ist da die feinsinnige, sorgfältige Artikulation der drei Instrumentalisten, die auch in Phasen avancierterer Spieltechniken nie nach Effekten sucht.

So soll Musik sein: unprätentiös, klanglich genau, getragen von Respekt und voller Präsenz. Über die gerade 1:49 lange Aufnahme von Kurtágs „Hommage à Eberhard Feitz“ berichtet Barry Guy in den Liner Notes von einem Besuch bei Marta und György Kurtág in Budapest und einer intensiven, extrem ins Detail gehenden Arbeit daran. Die Stücke sind liedhaft kurz, mit Ausnahme von Guy Komposition „Aglais“. Das Stück stammt aus dem Kontext eines schon einige Jahre älteren Kompositionszyklus, dessen drei Partien jeweils Schmetterlingsnamen tragen – die für Barry Guy „gleichzeitig Farbe, zartes Berühren, Intensität symbolisieren“. Und als 30. Stück des Albums rezitiert Barry Guy das Gedicht „Roundelay“ von Samuel Beckett, das die Grenze zwischen Klang und Stille thematisiert und auf ihr balanciert – genau wie die Musik.


ACANTHIS , MAYA Recordings, MCD2201, Maya Homburger, Barry Guy, Lucas Niggli (2022)